Ce minuscule vaisseau à moteur laser pourrait atteindre l'étoile la plus proche dans 20 ans

Le "wafercraft" (aussi appelé "StarChip") est un très petit prototype de navire, un vaisseau spatial de la taille d'une main humaine, composé d'une voile à propulsion laser, d'une plaquette minuscule, pouvant atteindre le système stellaire le plus proche (Proxima Centauri) dans 20 ans de voyage si, comme prévu, il atteint des vitesses relativistes (une partie de la vitesse de la lumière): jusqu'à 20% de la vitesse de la lumière.

Starhip

Le StarChip est en cours de développement à l'Université de Californie à Santa Barbara. Jusqu'à présent, un prototype a déjà été envoyé par ballon à la stratosphère pour en tester la fonctionnalité et les performances. Le test consistait à lancer le prototype à bord un ballon à 32 000 mètres d'altitude.

Le composant voile est basé sur le concept d'une bougie solaire et sur des développements réalisés avec des matériaux légers. Pour rendre sa taille minuscule possible, la conception renonce à tout type de carburant de propulsion. Comme expliqué par l'ingénieur de l'équipe Nic Rupert:

Si vous avez une matrice laser assez grande, vous pouvez pousser les plaquettes avec une bougie laser pour atteindre notre objectif de 20% de la vitesse de la lumière. Ensuite, vous seriez chez Alpha Centauri dans environ 20 ans.

Le but est de répondre à l'une des plus grandes questions existentielles de l'humanité: Sommes-nous seuls dans l'univers? Selon les chercheurs, un moyen de le savoir consiste à visiter les exoplanètes proches en envoyant une multitude de ces petits vaisseaux spatiaux aux systèmes stellaires voisins. Ces puces contiendraient des caméras à l'échelle nanométrique, du matériel de navigation, des technologies de communication et d'autres systèmes permettant de rechercher des exoplanètes proches de notre système solaire à la recherche de preuves de la vie.