La délicatesse extrême d'un arbre

Malgré son apparence, son immensité, la dureté de son tronc, la force de ses racines, capable d'aller bien loin à la recherche d'eau et de nutriments, les arbres sont des créatures extrêmement délicates.

Sa vie se développe dans trois couches de tissus minces tels que le papier: le phloème, le xylème et le cambium. Tous sont juste en dessous de l'écorce.

Comme décrit Bill Bryson, avec sa grâce spéciale, dans son livre Une promenade dans les bois:

Aussi grand qu’il se développe, un arbre n’est autre que quelques kilogrammes de cellules vivantes dispersées de manière éparse entre les racines et les feuilles. Ces trois films cellulaires assidus traitent de toute la science et de l'ingénierie nécessaires pour maintenir un arbre en vie, et l'efficacité avec laquelle il est réalisé est l'un des plus grands miracles de la vie.

Bien qu’ils ressemblent à des créatures statiques et silencieuses, ils fonctionnent sans fin. Par une journée chaude, un arbre de grandes proportions est capable d'extraire plusieurs hectolitres d'eau des racines aux feuilles, à travers lequel il retourne dans l'atmosphère.

Les arbres fabriquent également de la lignine et de la cellulose, régulent le stockage et la production de tanin, sève, gomme, huiles et résines, distribuent les minéraux et les nutriments, transforment les amidons en sucres pour la croissance future (d'où l'origine du sirop d'érable) et seul Dieu sait combien de choses encore.

Étant donné que ces processus se déroulent dans de telles couches minces, les arbres sont vulnérables aux attaques d'organismes envahisseurs. Ces organismes sont capables de causer de grandes destructions.. Comme le cas du Endothia parasite dans le châtaignier américain, qui pénètre dans l'arbre, il dévore les cellules du cambium et le termine en peu de temps.

Ce champignon asiatique, probablement arrivé avec une cargaison d’arbres ou de bois contaminés, a détruit des milliers de châtaignes des Appalaches au début du XXe siècle. Le taux de mortalité était de cent pour cent parce que les spores se propagent dans l'air.

Heureusement, les arbres ont aussi leurs propres mécanismes de défense:

La raison pour laquelle l’hévéa sécrète du latex lorsqu’une coupe est faite est qu’elle indique aux insectes et à d’autres organismes: «Ce n’est pas bon. Il n'y a rien ici pour toi dehors. Les arbres peuvent également résister à des créatures destructrices telles que les chenilles en saturant leurs feuilles de tanin, ce qui les rend moins appétissantes et les encourage à rechercher de meilleures friandises. Quand un ravageur est particulièrement grave, certains arbres sont même capables de le communiquer. Certains types de chêne sécrètent un produit chimique qui avertit les autres chênes voisins qu'il existe un danger. Les chênes voisins réagissent alors en augmentant la production de tanin pour mieux résister à l'attaque imminente.

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